Interview Kobe Verdonck

4 januari 2021

SD Worx koestert nummer één positie

Welgeteld 22 dagen zaten er tussen het versturen van een eerste e-mail en het ondertekenen van een vierjarig sponsorcontract. Puur informerend stuurde Kobe Verdonck als CEO van SD Worx een e-mail naar teammanager Erwin Janssen of er een mogelijkheid was voor de sponsoring van het professionele vrouwenwielerteam. Toen hij enkele uren later hoorde dat het Boels-Dolmans Cycling Team op zoek was naar een nieuwe hoofdsponsor, schakelde hij snel. “De opportuniteit dat je het beste vrouwenteam van de wereld kunt overnemen, komt niet elke dag voorbij”, aldus Verdonck. 

In zijn vorige functie bezocht Kobe Verdonck regelmatig het hoofdkantoor van Boels Rental in Sittard. In de lobby van het Limburgse familiebedrijf viel zijn oog steevast op een prachtige Specialized racefiets van het team, die daar als een paradepaardje stond gestald. 

De fiets bracht hem terug naar zijn jongere jaren. Als jongetje van een jaar of acht raakte hij al helemaal verknocht aan de wielersport. Urenlang kon hij naar de Tour de France op televisie kijken. Naar de renners in de prachtige landschappen. Vooral de strijd in de bergen trok hem aan. Op zijn twaalfde kreeg hij zijn eerste racefiets. Niet om te koersen, maar om de wereld te ontdekken en zichzelf sportief uit te dagen. De liefde voor het wielrennen en het fietsen heeft hem nooit losgelaten. Zelf bedwong hij talrijke bekende cols en nog steeds is de racefiets zijn ideale bondgenoot om de conditie op peil te houden. 

Elke keer als Verdonck in het verleden bij Boels Rental over de vloer kwam, was die racefiets een trigger voor hem. Hij zag welke publiciteit Boels dankzij die vrouwenwielerploeg genereerde. Hij volgde het team en stond versteld hoe het team jaar-in-jaar-uit de nummer één van de wereld was en veelal domineerde in de allerbelangrijkste wedstrijden. 

“Toen ik bij SD Worx als CEO startte, wilde ik wel eens onderzoeken welke sponsormogelijkheden er in het vrouwenwielrennen waren. Het was puur uit interesse, niet met het idee om hoofdsponsor te worden.” 

Verdonck mailde eerst naar het info-adres van de ploeg, maar die e-mail ging verloren in de spam. Vervolgens achterhaalde hij via de voormalig CFO van Boels Rental, Piet Donners, het rechtstreekse adres van Erwin Janssen. Op de vroege ochtend van 21 januari stuurde hij om 04.50 uur een e-mail. Aan het begin van die ochtend nam Janssen direct contact met hem op en telefoneerden ze al bijna een uur. Verdonck: “Het budget was voor ons haalbaar. Als zich zo’n kans voordoet, dan moet je niet twijfelen maar springen. Als we zelf zo’n team vanaf nul zouden opbouwen, ben je tien jaar bezig om weer aan hetzelfde niveau te komen. Kennis en ervaring bouw je met de jaren op en worden onderdeel van je DNA. Dat is net zo in ons bedrijf, dat intussen 75 jaar bestaat. Daar maak je uiteindelijk het verschil mee.”

Bewust koos SD Worx voor een vrouwenwielerploeg. “Als HR-bedrijf ondersteunen we volop diversiteit. Vrouwensport is bovendien een opwaartse markt”, vervolg Verdonck. “Ik vind het vrouwenwielrennen ook nog meer puur dan het mannenpeloton. Het staat voor alle waarden waar wij als bedrijf ook voor staan. Wij willen heel bereikbaar zijn voor onze klanten. Wielersport is uitermate toegankelijk. We werken in teamverband en we willen de beste zijn. Het vrouwenwielrennen is voor ons heel herkenbaar. We hebben het afgelopen jaar als co-sponsor van het team ook al direct gemerkt hoe die sponsoring van het team binnen ons bedrijf leeft. We houden van winnen en van successen te vieren, met alle collega’s.”

SD Worx heeft de nadrukkelijke wens om de ploeg uit te bouwen tot een internationaal team. Die wens was ook de vader van de gedachte bij Erwin Janssen en Danny Stam. “SD Worx wil op het gebied van HR en payroll dé nummer een van Europa worden. Daarom is het belangrijk dat de wielerploeg geen Belgisch of Nederlands etiket krijgt opgeplakt, maar dat het team een Europese uitstraling heeft. De diversiteit is voor ons heel belangrijk.”

Waar Verdonck met SD Worx zakelijk de nummer één positie nastreeft, spreekt het hem aan dat de wielerploeg de afgelopen zes jaar onafgebroken het beste vrouwenteam in de UCI-ranking is. “Je proeft in alles, bij zowel rensters als begeleiding, dat het team die nummer één positie continue nastreeft. De Ronde van Vlaanderen in oktober was een mooi voorbeeld. Daar werd bewezen dat iedereen voor elkaar door het vuur gaat en dat het teamresultaat centraal staat. Het doet er niet toe wie wint, als de ploeg maar wint. Niet alleen in de koers proefde je dat, maar ook in de blijdschap van alle meiden na afloop. De anderen waren net zo blij als Chantal Blaak zelf met die overwinning.”

Nu Verdonck het wielerteam het afgelopen jaar op de voet heeft gevolgd, is zijn respect voor de wielrensters alleen maar groter geworden. “Iedereen steekt er ongelooflijk veel energie in om het optimale eruit te halen. Ik vind het mooi om te zien hoe iedereen het allerhoogste nastreeft. De drive van die meiden is ongekend. Daarbij blijft de ploeg heel menselijk en bereikbaar. Geen kapsones, maar een luchtige, losse sfeer. Het zijn allemaal sportsters die zich volledig geven, het team centraal stellen en niet voor eigen gewin gaan. Ik denk ook juist dat dit de kracht is van deze ploeg. De andere teams spelen vaak één troef. Danny Stam zorgt er altijd voor dat hij meer kaarten kan uitspelen. Ik denk dat de ploeg met deze tactiek binnen het vrouwenwielrennen het grote verschil met de concurrentie maakt.”

Andere nieuwsberichten